[ENGLISH VERSION]

I remember that, back when I was a child, famous venezuelan comedian Laureano Márquez used to say during his stand-up routines: “One thing is tourism, and a completely different one is immigration”. It was 2010, Hugo Chávez was the President of Venezuela and at the height of his popularity, thanks to skyrocketing oil prices that allowed for vast social spending. The whole world praised his “Socialist and Humanist Revolution”.

Márquez was trying to point out that, while it was easy to be amazed by Chávez’s policies from abroad, it was very different to get the whole picture by actually living in Venezuela. Under Chávez, the socio-economic conditions of millions of Venezuelans had improved thanks to government subsidies. But those benefits came at the cost of absolute loyalty to the Party and the “Comandante”. Many, including myself, opposed the “Revolution” early on, as we realized that their plan, militaristic and authoritarian in nature, was to break democracy apart and hold on to power permanently. But the majority didn’t worry about it. Crime rates had begun to rise, but the economy was still relatively well. Most people simply felt that we were doing fine.

We really had no idea what was coming down the line.

Today, Venezuela is the focus of worldwide attention. Thousands of people around the globe are reading about what’s happening, many of them voice their opinions. Some are even willing to turn them into action. As a Venezuelan, I ask my foreign friends: When we take a side -or not-, when we voice our opinions and we decide to act, what will we stand for? This question truly applies to any conflict, but since my home is the one under the spotlight, I think it’s a good chance to decide what we should fight for, wherever that fight takes us. This is what I think:

 

We need to stand against the humanitarian crisis.

After Chávez died in power, Nicolás Maduro and his allies took power. Under their rule, they allowed Venezuela to descend into not only one of the worst crises of the country’s history, but in the history of all Latin America. Shortages of food and medicine make it difficult to find even the most basic goods. And when you find them, you’re forced to pay insane amounts of money: The country is suffering one of history’s worst hyper-inflations. As a consequence, thousands of people are forced to either dig in the garbage to find something to eat or pack their belongings and leave the country looking for somewhere to live in peace. Many have walked all across the continent, as far as all the way down south to Argentina and Chile.

The country has also become extremely violent. Last year alone, close to 25 000 people were murdered. Caracas, the most violent capital in the planet, saw 30 people getting killed every day, with around 40% of the murders being committed by police and military officers, with many of them involved in drug-trafficking, kidnapping and street gangs: The state itself has become a violent criminal organization.

Venezuelans deserve better than that. If we believe in human dignity and social justice, then we must change the status quo. After 20 years of Chavismo and 6 years of Maduro in power, it is clear that their policies brought us here and that they don’t seem interested in changing things any time soon. Today, the regime represents the roots of the Venezuelan crisis.

 

We also need to stand up for democracy and human rights.

In the middle of this crisis, the country held parliamentary elections in 2015 and the people voted a massive opposition majority into power. (Quick side note: Parliament doesn’t elect the President in Venezuela, just like in the U.S.). Seeing that democracy became an obstacle, Maduro banned the National Assembly elected by millions of Venezuelans to prevent any limit to his power.

He also set up a parallel “Constituent Assembly” where all members were militants of the Government Party.

He then used this Assembly to call for a presidential election in 2018. Of course, all major opposition candidates were either jailed, in exile or banned from running as candidates.

No major opposition party could present a candidate (the Maduro-controlled electoral commission didn’t recognize them) and there was no international observation of the election.

Public sector employees and those who received housing or food subsidies were forced out of their homes to vote and there were armed paramilitary groups harassing people at the polling stations to remind them “who to vote for”.

Sure, let’s call that a Presidential election.

When a new presidential term began this January, the image was very clear: Maduro wasn’t chosen in a free election. He stole the presidency.  When this happens, our Constitution says that the National Assembly (a.k.a. the only other elected branch of government) needs to take over the Presidency until there’s free elections, truly free elections. And that’s exactly what Juan Guaidó did on January 23rd, when he was sworn in as “Caretaker” President. His message is very simple: Ending the kidnap of the Presidency, forming a transitional government and holding free elections. Today, Guaidó is the one calling for democracy to shape Venezuela, while Maduro is illegally occupying the Presidential palace and using all of his power to stop the people from choosing their future. He also has diplomatic support from Russia, Turkey and Iran, as well as the support of the Cuban intelligence to spy dissidents and the military. Go figure who’s the one “orchestrating a coup with foreign support”.

Maduro also holds hundreds of political prisoners, tortures activists in the dungeons of the secret police and then throws them off the rooftop. This is not an opinion by the way, go check any serious human rights report. Or go check how he has now stopped humanitarian aid from entering the country to help those in the most vulnerable conditions.

Some will cry that other countries recognizing Guaidó as legitimate President is “interventionism”, and that we must defend the “Self-determination of the People” of Venezuela. But Maduro is not the future -or the President- that the people chose to have. By not intervening and declaring neutrality, you’re simply defending the “Self-determination of the Tyrant”.

 

We have to stand for the actual people suffering the conflict.

Many have seen a great chance to use what’s going on in my home as an argument to discuss things happening in other countries. This is wrong.

First, it reduces the struggle of my people to a simple talking point. The thousands of children in the streets become a mere number. The millions who’ve migrated or suffer from poverty and starvation become a secondary issue. The faces of those who’ve died fighting for change become a wall-paper in your media strategy.

It also opens the door for misconceptions and assumptions that are simply not true. For example, you can’t call this a U.S.-Venezuela conflict and “American imperialism, once again, intervening in Latin America”, simply because Venezuela didn’t elect Maduro to represent them and because almost all countries in Latin America are pressuring Maduro to leave and recognize Guaidó as the legitimate President, with the exception of México, Bolivia and the Cuban and Nicaraguan dictatorships. As crazy as it sounds, for once, the Gringos are aligned with the Latinos. So are most of Europe and Canada.

So no, this is not about Left versus Right. Nor is it about how Trump is “making the world great again” or how we have one more reason to Impeach him. And it’s not about ending communism or ending imperialism.

This is about Venezuelans, and how we’re trying to shake off a Dictator who violates human rights and cannot lead us to a better future. We’re standing for change, progress, peace and democracy. The question is: On this and anywhere else, what will you stand for?

[SPANISH VERSION]

Recuerdo que, cuando era niño, el famoso comediante venezolano Laureano Márquez solía decir durante sus rutinas: “Una cosa es el turismo, y otra la inmigración”. Era 2010, Hugo Chávez era el Presidente de Venezuela y en la cima de su popularidad, debido a unos precios petroleros por las nubes que permitían un amplio gasto social. El mundo entero alababa su “Revolución socialista y humanista”.

Márquez trataba de señalar que, a pesar de que era fácil asombrarse por las políticas de Chávez desde el extranjero, era muy diferente ver la película completa viviendo en Venezuela. Durante el gobierno de Chávez, las condiciones socioeconómicas de millones de venezolanos habían mejorado gracias a subsidios del gobierno. Pero esos beneficios se recibían al costo de una lealtad absoluta al Partido de gobierno y al Comandante. Muchos, incluyéndome, nos opusimos a la “Revolución” desde temprano al darnos cuenta que su plan, militarista y autoritario por naturaleza, era quebrar la democracia para mantenerse en el poder permanentemente. Pero la mayoría no se preocupó de eso. La criminalidad había ascendido, pero la economía todavía era relativamente estable. La mayoría de la gente simplemente sentía que íbamos bien.

No teníamos idea de lo que venía más adelante.

Hoy, Venezuela es el foco de la atención mundial. Miles de personas alrededor del planeta están leyendo sobre lo que ocurre, muchos de ellos alzan sus opiniones. Algunos incluso están dispuestos a convertirlas en acciones. Como venezolano, le pregunto a mis amigos extranjeros: Cuando tomemos un lado -o no-, cuando expresemos nuestras opiniones y decidamos actuar, que vamos a defender? Esta pregunta verdaderamente aplica a cualquier conflicto, pero dado que mi hogar es el que está bajo la lupa, creo que es una buena oportunidad para decidir en el nombre de qué debemos pelear, sin importar a donde nos lleve esa pelea. Esto es lo que pienso:

 

Debemos defender la lucha contra la crisis humanitaria.

Después de que Chávez murió en el poder, Nicolás Maduro y sus aliados tomaron el poder. Bajo su mandato, llevaron a Venezuela a una de las peores crisis no solo de su historia, sino de la historia de toda Latinoamérica. La fuerte escasez de comida y medicina hace difícil encontrar bienes básicos. Y cuando los encuentras, estás obligado a pagar cantidades ridículas de dinero: El país también está sufriendo una de las peores hiperinflaciones a nivel mundial. Por ello, miles de personas son forzadas a escarbar en la basura para conseguir algo de comer o recoger sus cosas y dejar el país para encontrar un lugar donde vivir en paz. Algunos han caminado a través del continente, tan lejos como hasta la punta sur de Argentina y Chile.

El país también se ha vuelto extremadamente violento. El año pasado, cerca de 25.000 personas fueron asesinadas. Caracas, la capital más violenta del mundo, vio como mataban 30 personas cada día, con 40% de los homicidios siendo cometidos por la policía y oficiales militares, muchos de ellos involucrados en narcotráfico, secuestros y bandas armadas: El Estado mismo se convirtió en una organización criminal violenta.

Los venezolanos merecemos algo mejor que esto. Si creemos en la dignidad humana y la justicia social, entonces debemos cambiar el status quo. Después de 20 años de Chavismo y 6 años de Maduro en el poder, queda claro que sus políticas nos trajeron aquí y que no parecen interesados en cambiar las cosas pronto. Hoy, el régimen representa la raíz de la crisis Venezolana.

 

Debemos defender la Democracia y los Derechos Humanos.

En el medio de esta crisis, el país tuvo elecciones parlamentarias en 2015 y la gente eligió una abrumadora mayoría de oposición (Aclaratoria rápida: El Parlamento no escoge al Presidente en Venezuela, igual que en EE.UU.). Viendo que la democracia se había convertido en un obstáculo, Maduro inhabilitó la Asamblea Nacional elegida por millones de venezolanos para prevenir cualquier límite a su poder.

También creó una “Asamblea Constituyente” paralela, donde todos los miembros eran militantes del partido de gobierno.

Después utilizó esta Asamblea para convocar Elecciones Presidenciales en 2018. Por supuesto, todos los principales candidatos de la oposición estaban presos, exiliados o inhabilitados para participar.

Ninguno de los principales partidos de la oposición pudo presentar un candidato (el Consejo Nacional Electoral, controlado por Maduro, no los validó como partidos) y no hubo observación internacional del proceso.

Los empleados públicos y aquellos que recibían beneficios de comida o vivienda fueron forzados fuera de sus casas para ir a votar y había grupos armados paramilitares acosando gente en los centros de votación para recordarles “por quien votar”.

Seguro, llamemos a eso una elección presidencial.

Cuando comenzó un nuevo período en Enero, la imagen era clara: Maduro no fue escogido en una elección libre. Se robó la Presidencia. Cuando esto ocurre, nuestra constitución dice que la Asamblea Nacional (es decir, el único otro poder público electo democráticamente) debe asumir la Presidencia hasta que haya elecciones libres VERDADERAS. Y eso es exactamente lo que Juan Guaidó hizo el 23 de enero cuando fue juramentado como Presidente Encargado. Su mensaje es muy sencillo: Cese de la usurpación, gobierno de transición y elecciones libres. Hoy, Guaidó es el que está pidiendo que la Democracia moldee a Venezuela, mientras Maduro está ocupando ilegalmente el palacio presidencial y usando todos sus poderes para evitar que la gente escoja su futuro. También tiene apoyo diplomático de Rusia, Turquía e Irán, así como el apoyo de la inteligencia Cubana para espiar disidentes y a los militares. Anda tu a saber quien es el que está “orquestando un golpe con ayuda extranjera”.

Maduro también mantiene cientos de presos políticos, tortura activistas en los calabozos de la policía secreta y luego los lanza del tejado del edificio. Por cierto, esto último no es una opinión, lean cualquier reporte serio de Derechos Humanos. O vean como ahora han detenido la entrada de ayuda humanitaria al país, la cual podría ayudar a aquellos en condiciones más vulnerables.

Algunos dirán que otros países reconociendo a Guaidó como Presidente legítimo no es más que “intervencionismo” y que debemos defender la “Autodeterminación de los Pueblos” en Venezuela. Pero Maduro no es el futuro -o el presidente- que el Pueblo escogió tener. Al no intervenir y declararse neutral, estás simplemente defendiendo la “Autodeterminación del Tirano”.

 

Debemos defender a la gente sufriendo el conflicto.

Muchos han visto una oportunidad excelente para utilizar lo que está ocurriendo en mi hogar como un argumento para discutir cosas ocurriendo en otros países. Esto está mal.

Primero, reduce la lucha de mi gente a un simple punto de discusión. Los miles de niños en las calles se convierten en un mero número. Los millones que han migrado o sufren de la pobreza y el hambre se convierten en un asunto secundario. Las caras de aquellos que han muerto peleando por el cambio se convierte en un póster en tu estrategia comunicacional.

También abre la puerta para malentendidos y  nociones que sencillamente no son ciertas. Por ejemplo, no puedes llamar a esto un conflicto entre EE.UU. y Venezuela, o el “Imperialismo Norteamericano, nuevamente, interviniendo en Latinoamérica”, sencillamente porque Venezuela no eligió a Maduro para representarle y porque casi todos los países de Latinoamérica están presionando la salida de Maduro y reconocen a Juan Guaidó como Presidente legítimo, con la excepción de México, Bolivia y las dictaduras Cubana y Nicaragüense. Por loco que suene, por una vez, los gringos están alineados con los Latinos. Igual que la mayoría de Europa y Canadá.

Así que no, esto no es sobre Izquierdas y Derechas. Tampoco es sobre si Trump está haciendo al mundo “great again” o si tenemos una razón más para sacarlo del poder. Y no se trata sobre acabar con el comunismo o acabar con el imperialismo.

Esto es sobre los venezolanos, y como se están tratando de quitar de encima un Dictador que viola derechos humanos y es incapaz de liderarnos a un futuro mejor. Nosotros nos levantamos por el cambio, el progreso, la paz y la democracia. La pregunta es: En esto y en cualquier otro lugar, en el nombre de qué te vas a levantar tu?

Daniel Santos Ramirez

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Join the discussion 5 Comments

  • Violaine Gagnon says:

    Un texte qui éclaire et qui interpelle. Une perspective essentielle pour nous rappeler ce qui compte et accorder nos positions à nos actions.

  • Paul says:

    Wow beautiful

    • Carolina Reyes says:

      Excelente Daniel!!Importante que en el exterior entiendan la cruda realidad que vivimos los venezolanos. Hay que explicar tantas veces como sea necesario.
      Vamos bien!

  • Claudia Ramirez says:

    Thanks son! For trying to explain others what we are fighting for. Thanks for always stand for human values! This time venezuelan’s humans rights. Love!

  • Ana Corina Pifano says:

    I can’t be more proud of you Dani! Thanks for everything you’re doing for Venezuela and for my future!

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